Des scientifiques découvrent deux nouveaux minéraux dans une météorite tombée sur Terre

Une météorite massive qui s’est écrasée sur Terre contient deux minéraux jusqu’alors inconnus sur la planète. Lorsque les scientifiques de l’Université de l’Alberta ont analysé un échantillon de 70 grammes de la roche de 15 tonnes, ils ont trouvé les deux minéraux. Ils pensent que cette météorite est la neuvième plus grosse jamais tombée sur la planète.

« Chaque fois que vous trouvez un nouveau minéral, cela signifie que les conditions géologiques réelles, la chimie de la roche, étaient différentes de ce qui a été trouvé auparavant« , a déclaré Chris Herd, professeur au département des sciences de la terre et de l’atmosphère de l’université d’Alberta, dans un communiqué. « C’est ce qui rend cette découverte passionnante : Dans cette météorite particulière, vous avez deux minéraux officiellement décrits qui sont nouveaux pour la science. »

Les scientifiques ont nommé les nouveaux minéraux elaliite et elkinstantonite. « Elaliite » fait référence à la région où la météorite a été trouvée : le district d’El Ali en Somalie. « Elkinstantonite » est nommé d’après l’experte de la NASA Lindy Elkins-Tanton.

« Lindy a beaucoup travaillé sur la façon dont se forment les noyaux des planètes, comment se forment ces noyaux de fer-nickel, et l’analogue le plus proche que nous ayons sont les météorites de fer. Il était donc logique de donner son nom à un minéral et de reconnaître sa contribution à la science« . a déclaré Chris Herd.

Les deux minéraux ont été identifiés par Andrew Locock, chef du laboratoire de microsonde électronique de l’Université de l’Alberta, parce que chacun d’entre eux avait déjà été synthétisé auparavant. « Ces minéraux ont été synthétisés en laboratoire par un groupe en France dans les années 1980, ils étaient donc connus de la science à cet égard« , a déclaré Herd à Global News, « mais on ne peut pas parler de nouveau minéral tant qu’on ne l’a pas trouvé dans la nature« .

La roche a été trouvée en Somalie il y a deux ans, et les habitants disent qu’elle est beaucoup plus ancienne. Ils l’ont surnommée « Nightfall » et l’ont mentionnée dans des poèmes et des chansons depuis plus de cinq générations. Les chercheurs ont également trouvé un troisième minéral dans la roche, qui n’a pas encore été identifié. Chris Herd pense que d’autres minéraux encore pourraient être découverts si les chercheurs parviennent à obtenir davantage d’échantillons, « mais la météorite semble avoir été déplacée en Chine. »

« La roche elle-même a reposé pendant au moins plusieurs générations dans la région de Somalie où elle a été trouvée« , a déclaré Chris Herd à Global News. « Elle était connue par les éleveurs de chameaux comme un endroit pour s’arrêter et aiguiser leurs outils. Il a été retiré du site et en fait retiré du pays maintenant, ce qui est un peu malheureux… C’est une pierre gigantesque qui a une signification culturelle potentielle. »

La météorite pourrait également révéler des indices sur la façon dont les astéroïdes se forment, a déclaré l’université dans un communiqué de presse. « Il est intriguant de constater que la météorite que constitue l’élaliite, le groupe auquel elle appartient, pourrait ne pas provenir du noyau d’un astéroïde, mais plutôt d’une sorte de gigantesque bassin de métal fondu à l’origine, près de la surface d’un astéroïde« , a déclaré Chris Herd. « Chaque fois qu’un nouveau matériau est connu, les spécialistes des matériaux s’y intéressent également en raison de ses utilisations potentielles dans un large éventail de domaines de la société« , a-t-il ajouté.

La plus grosse météorite jamais découverte sur Terre a été trouvée à Hoba, en Namibie, en 1920. Elle pèse 60 tonnes. La roche spatiale n’a laissé aucun cratère lorsqu’elle s’est écrasée sur la planète (il y a moins de 80 000 ans, selon les scientifiques) et a été découverte accidentellement par un agriculteur local alors qu’il labourait ses champs. Aujourd’hui, cette roche est exposé dans un centre d’accueil des visiteurs.

La plus grande météorite trouvée aux États-Unis est la météorite Willamette, qui a été découverte dans l’Oregon en 1902. Elle pèse 14 tonnes. Elle n’a pas non plus laissé de cratère, et les scientifiques pensent qu’elle a pu atterrir au Canada et dériver vers le sud. Aujourd’hui, elle se trouve au Musée américain d’histoire naturelle à New York, où elle a été vue par 40 millions de personnes.